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Overcoming the Education Gap and Restoring Community
Stockton State to the Rescue
By Dr. Gene E. Bigler, Stockton, CA

VERSIÓN EN ESPAÑOL MÁS ABAJO

Published August 1, 2015

With so much that readily divides us, from the quest for urban renewal, to electing county leaders, to spending money on libraries, to deciding how to fight crime, our region seems in desperate need of a cause to unify us and focus our frustrated energies in a way that will restore our sense of community. I believe the development of a California State University (CSU) campus in Stockton to overcome the valley’s enormous educational gap is the cause that we need to rebuild our community in the wake of bankruptcy and the other travails that have plagued our city and region in this new century.
Important community leaders, such as State Assembly Member, Susan Talamantes Eggman, The Record’s Michael Fitzgerald, and County Supervisor Steve Bestolarides, have already begun to pave the way ahead. And our own history and experience clearly show both how this campaign can be successfully engaged and then how significant the results will be.
Few of us remember that the reason that Stockton is today the home of a major national university and our second largest employer is precisely because of “the College of the Pacific Crusade” which was launched in September 1921 to convince the school to move its campus here from San Jose. The crusade succeeded, and Stockton won the prize.
Although Pacific was California’s first institution of higher education, it had fallen on hard times because of the greater financial support for its nearby rivals, Stanford, Santa Clara and San Jose State. After Pacific’s student body shrank to just a few hundred students with inadequate residential facilities, it launched what became a vigorous competition between Stockton, Modesto, Sacramento and at least four other cities to attract the still highly respected old Methodist college.
Now we know just how much Stockton has benefitted, but to the much smaller city of 40,000 in 1920, the College’s asking price of $3 million must have seemed awfully steep. Eugene Wilhoit, the President of Stockton Savings Bank (now the Bank of Stockton), led the charge and brought most of the members of the brand new Chamber of Commerce along with him. Thomas Baxter, the manager of the famous tractor company Holt Manufacturing, then Stockton’s second largest employer, became a key supporter. Irving Martin, whose wife had graduated from Pacific in the 1880s, was the owner of the Stockton Daily Evening Record, and he committed his newspaper to the campaign.
The Central Methodist Church not surprisingly helped mobilize Methodist support across the entire state, and the Catholics also joined the effort and paid a generous price for the old campus in San Jose (still the home of the respected Bellarmine Academy). The J.C. Smith family pledged the 50 acres of farmland for the new campus and thereby created the capstone of and raison d’etre for our Miracle Mile district.
Four competing local architectural firms joined with Davis, Heller and Pearce to design the college’s still prize winning Collegiate Gothic architectural style and future home of the Indiana Jones’ archeology classroom for the movies. 99 percent of the students and all but two of the faculty at Pacific at the time got together and pledged $50,000.
Still, the city had a long way to go to raise its share of $600,000. Wilhoit again came forward and organized a special donor’s club to name a major campus building after Stockton founder Captain Weber. Fifteen fund raising teams were created, as many other civic and business groups and a small army of local school teachers joined the crusade.
In response, a caravan of 180 cars filled with Pacific students and supporters made the long trek from San Jose to Stockton over dirt roads to thank and party with the hundreds of donors from across the community during the first Pacific Day celebration. Recognizing that spirit of cooperation, the famous potato king, George Shima inspired the Japanese Association to make what became the third largest pledge to get the new campus started.
We now know about the outcome. The money was raised, the great design was completed and the new campus opened in 1924 with nine buildings (and then not a tree in sight on what until recently had been an onion field). Pacific’s former Provost, Phil Gilbertson, summarizes it this way in his yet to be published history of the University: “If ever there was a community team effort for the good of Stockton, this was it – a victory for all.”
And what a victory it was. With the incentive of the new college in their neighborhood, the number of high school graduates in the seven surrounding counties doubled almost immediately. The enthusiasm created the largest freshman class in Pacific’s history. Stockton’s cultural growth boomed, and our city became the home of the oldest continuing Symphony Orchestra in the state in 1927 and in 1930 the new Fox California Theater became the largest vaudeville house in the state.
More remarkably, when Stockton’s two largest employers, Holt Manufacturing and Sperry Flour suddenly left town a few years later, the city did not falter. The College and local cooperation had become the new pillar of the community. And then we were buffeted by the Stock Market crash and the ravages of the Great Depression. Yet Stockton persevered and in the early 1930s came together again to get local, state and federal authorities behind the campaign to widen the shipping channel and create the modern Port of Stockton. And when the continuing Depression put the cost of Pacific increasingly out of reach for local students, Pacific and the community came together yet again and founded Stockton College, now San Joaquin Delta College. They not only saved higher education in the valley, they opened the door for much broader access to higher education across our region.
Remarkably, when the challenges of growth and prosperity next challenged higher education in the 1960s, Pacific and Delta still had the close ties that brought the community together. Pacific agreed to take over Delta’s old campus and support its expansion on the great new campus it still enjoys. A few years later the University also responded to the promptings of its own and Delta students about the increasing barrier of high tuition by creating the celebrated Community Involvement Program that has educated hundreds of students from neighborhood families that had not previously had access to higher education. That revived era of community focus finally led to Pacific’s nationally pioneering undergraduate Teacher Corps program which created our region’s first real cohort of minority educators.
Pacific and Delta still work closely together and serve our region well, but changes in society and our economy have dramatically changed and increased the need for higher education. At the same time, most of the central valley has suffered from the growth of inequality in U.S. society that has undermined the spirit of community and the social networks that are crucial for maintaining and increasing educational achievement. Over recent decades our schools have also fallen farther and farther behind. The percentage of adults in our area with college degrees has fallen steadily from just a few points less than other areas to less than half as many college graduates as in the thriving counties of the Bay Area.
A great civic campaign to establish Cal State Stockton is the type of goal that has the potential both to bring our community together and to overcome some of the objective factors behind the misery and poverty that have characterized the recent Stockton experience. Just as in the crusade for Pacific during the 1920s, we need great leaders to come forth, the collaboration of business, religious, government and community groups and organizations, as well as the active participation of all the related educational institutions and the diverse groups that make up our community. At the same time, the only hope we have of convincing state officials to provide the economic resources needed for such an ambitious cause is by exhibiting the real community cooperation and engagement that will merit their support and justify the investment.


Para Superar la Brecha Educacional y Restaurar el Sentido de Comunidad

Universidad Estatal Stockton al rescate

Con tanto tema que nos divide sin más —desde la cruzada por una renovación urbana, a elegir líderes para el condado, a invertir en bibliotecas, a decidir cómo combatir el crimen— nuestra región pareciera necesitar de una causa unificadora y que encause nuestra frustración y energía que restaure nuestro sentido de comunidad. Estoy convencido que —tras la bancarrota y otros reveses que han plagado a nuestra ciudad y región en este nuevo siglo— contar con una sede de la Universidad Estatal de California (CSU, siglas en inglés) en Stockton para acortar la inmensa brecha en la educación en el Valle es la causa que necesitamos para reconstruir nuestra comunidad
Importantes líderes comunitarios, como la asambleísta estatal Susan Talamantes Eggman, Mike Fitzgerald, de The Record, y el supervisor del condado Steve Bestolarides, han ya empezado a preparar el camino. Y nuestra propia historia y experiencia nos muestran, claramente, cómo esta campaña puede llevarse adelante, y cuán importantes pueden ser los resultados.
Algunos de nosotros recuerdan la razón por la que Stockton es hoy la sede de una universidad de reputación nacional, así como nuestro segundo proveedor de empleos, es precisamente porque la “Cruzada por la Universidad del Pacífico”, lanzada en septiembre de 1921, buscaba convencer a esa institución que iba a mudarse desde San José, que lo hiciera a Stockton. La cruzada tuvo éxito, y Stockton salió premiado.
Aunque Pacific era la primera institución de educación superior en California, estaba pasando por momentos difíciles dado el mayor poder económico de sus vecinos y rivales: Stanford, Santa Clara y CSU-San José. Después que el estudiantado de Pacific se redujo a solo unos cientos viviendo en inadecuadas instalaciones, se desató una vigorosa competencia entre Stockton, Modesto, Sacramento —y por lo menos cuatro ciudades más— para atraer a esta antigua y todavía muy respetada universidad metodista.
Ahora sabemos cuánto se ha beneficiado Stockton pero —para la pequeña ciudad de 40 mil habitantes de 1920— los $3 millones que requería la universidad deben haber sido un montón. Eugene Wilhoit, presidente del Banco de Ahorro de Stockton (hoy Banco de Stockton), encabezó la cruzada y arrastró con él a la mayoría de los miembros de la recién creada Cámara de Comercio. Thomas Baxter, gerente de la famosa empresa de tractores Holt Manufacturing —para entonces la segunda fuente de empleos en la ciudad— se convirtió en partidario clave. Irving Martin, cuya esposa se había graduado de Pacific en los 1880s, era el propietario del Stockton Daily Evening Record, y puso su periódico al servicio de la campaña.
No fue sorpresa que la Iglesia Metodista Central movilizara el respaldo metodista en todo el estado, y los católicos se unieron a la causa, pagando un generoso precio por el antiguo campus en San José (hasta hoy la casa de la respetada Academia Bellarmine). La familia J.C. Smith ofreció los 50 acres de tierras cultivables para las nuevas instalaciones, dando así un toque final y la razón de ser a nuestro distrito Miracle Mile.
Cuatro estudios de arquitectura rivales en el área se unieron a Davis, Heller & Pearce para crear el todavía premiado diseño arquitectónico gótico universitario… futuro hogar del salón de clases de arqueología que se usó en las películas de Indiana Jones. El 99 por ciento de los estudiantes de Pacific y, salvo dos, todos sus profesores, se juntaron y donaron $50000.
Aun así, la ciudad estaba lejos de juntar los 600 mil dólares que le tocaban. Una vez más, Wilhoit se hizo cargo y organizó un especial club de donantes para nombrar una de las mayores edificaciones por el fundador de Stockton, Capitán Weber. Se crearon quince grupos recauda-fondos, así como muchas otras agrupaciones cívicas y comerciales. Se les unieron un pequeño ejército de maestros escolares.
En respuesta, una caravana de 180 autos llenos de estudiantes y simpatizantes del plan recorrió la ruta de San José a Stockton, por caminos de tierra, para agradecer y celebrar con los cientos de donantes de toda la comunidad local en lo que fue el primer “Día de Pacific”. En reconocimiento a ese espíritu de cooperación, el famoso rey de las patatas, George Shima, instó a la Asociación Japonesa a realizar la que fue la tercera más importante donación para dar inicio al nuevo proyecto.
Ahora sabemos del resultado. Se reunió el dinero, se completó el gran diseño y el nuevo campus abrió sus puertas en 1924 con nueve edificaciones (y ni un solo árbol en lo que hasta hace poco había sido un plantío de cebollas). En una historia de la universidad, aún inédita, el ex-vicerector de Pacific, Phil Gilbertson, lo resume así: “Si alguna vez hubo un esfuerzo mancomunado para el bien de Stockton, fue este —una victoria para todos”.
Y qué Victoria. Con el incentivo de una nueva universidad en el vecindario, el número de graduados secundarios se duplicó casi inmediatamente en los siete condados adyacentes. El entusiasmo dio lugar al mayor grupo de estudiantes de primer año en la historia de Pacific. La cultura floreció en Stockton y en 1927 nuestra ciudad albergó la ahora más antigua Orquesta Sinfónica del estado y, en 1930, el nuevo Teatro Fox California pasó a ser el mayor escenario de variedades a nivel estatal.
Asombrosamente, cuando las dos mayores fuentes de empleo de Stockton, Holt Manufacturing y Sperry Flour, dejaron el área unos años más tarde, la ciudad no se derrumbó. La universidad y la cooperación local se habían convertido en el nuevo pilar de la comunidad. Luego vino el golpe de la Caída del Mercado Bursátil y su secuela, la Gran Depresión. No obstante Stockton perseveró y, a principio de los 1930s, se volvió a unir para conseguir que las autoridades locales, estatales y federales respaldaran la campaña por ensanchar el canal mercantil y crear un moderno Puerto de Stockton. Y, cuando la larga crisis puso las matrículas de Pacific fuera del alcance de los estudiantes locales, Pacific y la comunidad se volvieron a unir para fundar el Stockton College, hoy San Joaquin Delta College. No solo salvaron la educación superior en el Valle… también abrieron las puertas a un acceso a la especialización mucho mayor a toda nuestra región.
Más aún, cuando los retos del crecimiento y prosperidad amenazaron nuevamente a la educación superior en los 1960s, Pacific y Delta todavía contaban con los aliados que aunaban a la comunidad. Pacific aceptó hacerse cargo de las existentes instalaciones de Delta y respaldar su expansión en el nuevo y gran campus que ocupa hasta hoy. Unos pocos años más tarde —a instancias tanto de los estudiantes de Delta como de los propios—la Universidad respondió al creciente problema del alto costo de matrícula creando el celebrado Programa de Integración Comunitaria que ha educado a cientos de estudiantes de familias vecinas que nunca antes habían tenido acceso a la educación superior. Esa resucitada era de enfoque en la comunidad finalmente dio lugar al programa Cuerpo de Docentes, resultando en la primera auténtica camada de educadores minoritarios.
Pacific y Delta todavía trabajan muy juntos y sirven bien a nuestra región, pero los cambios sociales y económicos han transformado y aumentado dramáticamente la necesidad por más educación superior. Al mismo tiempo, la mayor parte del Valle Central sufre por el aumento en la desigualdad que afecta a la sociedad estadounidense, lo que ha minado tanto el espíritu de cooperación como las redes sociales, cruciales para mantener e incrementar el progreso educacional. En las últimas décadas, el rendimiento académico en nuestras escuelas disminuye gradualmente. Comparado a los condados de la Bahía de San Francisco el porcentaje de adultos con diploma universitario en nuestra área decrece paulatinamente, pasando de unos pocos puntos a menos de la mitad.
Una gran campaña cívica para establecer Cal State Stockton es el tipo de objetivo que tiene tanto el potencial de aunar a nuestra comunidad como de superar algunos de los factores causantes de la pobreza y miseria que caracteriza la reciente historia estocktoniana. Así como la Cruzada por Pacific en los 1920s, necesitamos de grandes líderes, la colaboración de grupos comerciales, religiosos, gubernamentales y comunitarios, como también de la activa participación de todas las instituciones educacionales y grupos de diversidad que componen nuestra comunidad. Al mismo tiempo, la única esperanza que tenemos para hacer que las autoridades estatales dispongan de los recursos económicos necesarios para tan ambiciosa causa es demostrar una verdadera cooperación y participación comunitaria que justifique su respaldo e inversión.

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