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Education and Opportunity:
Unstacking the Deck a Must!
By Dr. Gene E. Bigler, Stockton, CA

VERSIÓN EN ESPAÑOL MÁS ABAJO

Published March 1, 2015

Have you seen the distressing recent report that shows how greatly the advantage of the wealthy over the poor in our society is being magnified by their ability to obtain a college degree?
No, I am not referring to the Pew Research Center report that actually came out last February documenting the increasing value of the education gap in lifetime earnings reflected in the attached table. It shows that the average income advantage of a family in which both spouses graduated from college over one in which they had only a high school education has risen from about $30,000 in 1979 to about $50,000 in the late 1990s and is now nearly $60,000 each and every year.
To illustrate just how immediate this advantage develops, U.S. News and World Report commented at the time that Millennial college grads, persons only 25-32 years old in 2013, were already earning an average of $17,500 a year more than their contemporaries who just finished high school.
Worrisome as the earnings gap is, it is still less troublesome to me than the report just released by the Pell Institute and the University of Pennsylvania. That study shows that there has been a dramatic increase over the last 40 some years in the number of adults in the top quartile in income (above $108,650 a year) with college degrees but little improvement in the number who get degrees in low income families.
By 1970, 40% of those in the wealthiest families had completed at least a BA degree, and this achievement almost doubled to 77% in 2013. For those in the bottom quartile in income (below $34,160 a year), the six percent of 1970 who got degrees rose just a few points to nine percent in 2013.
Perhaps even more alarming is the value of even getting to college for the poor because the deck seems so stacked against them. The latest studies show that just one in five of those who get through the first year will be able to continue on to earn a degree. On the other hand, for those from the wealthiest families, it has now become nearly a sure thing if they get started, with 99% completing degrees by 2013.
No wonder the alarm over inequality is growing so exponentially in our society, and, of our course, the poor are most often minorities, who face the added stigmas and prejudices and structural barriers that are involved.
Meanwhile, Congress is dithering. The new Republican majority labors to make tax breaks permanent and to keep the President’s budget in check, rather than support measures that President Obama has already proposed, such as free access to community college education, increasing spending on pre-school education, increasing support for college readiness by $860 million, and for the GEAR UP program by $300 million – four proven measures to help improve the educational prospects of low income families. Governor Brown has greatly improved California finances and restored significant funding for education, yet the current level of spending on education will still leave our state near the bottom in the country and far from competitive with the educational programs in the Asian and European countries with which we must compete in the world market.
Obviously, much more is needed. At the federal level, adjusting the value of Pell Grants to aid students from low income families to cover their college costs would be a truly helpful step. When the program was started in 1974, the maximum grants were worth $4,690, almost 60% of average tuition. Not surprisingly, poor students who get to college today are struggling so much more to complete their programs since the maximum Pell Grants are now worth just $5,550, about a quarter of average tuition. And at the state level the working students —and almost all of those from poor families work part-time in minimum wage jobs— are making less than 60% of what they were in the 1970s, so raising the minimum wage would help a lot. Keeping the cost of tuition down in UC, Cal State and community college systems is also essential.
Inequality has made many, perhaps most of us jaundiced. We remember only how hard we had to struggle to get ahead, without realizing how much we already have. Certainly, an income of $108,000 does not make us feel rich or even secure in today’s world, but consider the prospects for a student from a family making less than $35,000. The amazing thing is that the chances of a first generation student from a middle income family, like I was, to get through college in the past was more than twice as great as a first generation family at the same level today and four times that of one from a poor family. You and I worked and struggled, but not against those odds.
Americans with their mania to keep up with the Jones and maintain the pace of our consumer society have lost track of the way we shared in the past to gain our educational advantage in the world and become the world’s wealthiest country with the greatest universities. Our middle class —and especially our wealthy— paid much higher taxes than today. Yet we are no longer willing to bear the tax burden, so America is falling behind, and the record clearly shows we have started by depriving our poor of most of the meager opportunities they have had, while padding the way for our privileged children.
If the trend continues, the decline and the divisiveness that America is already experiencing will soon enough begin to reach most of the rest of us.
Isn’t it time that we start counting our blessings and work to unstack the daunting deck that the already less fortunate in society have to face?


Educación y Acceso:

¡Hay que Desafiar el Status Quo!

¿Han visto el reciente y devastador reporte que revela que la gran ventaja del rico sobre el pobre en nuestra sociedad aumenta por su acceso a los títulos universitarios?
No, no me refiero al informe publicado el pasado febrero por el Centro de Investigaciones Pew que documenta el creciente valor comparativo que tiene una educación en el ingreso vitalicio que muestra la gráfica abajo. Ahí se muestra que la ventaja económica que lleva una familia donde ambos cónyuges son graduados universitarios sobre otra, que solo posee una educación secundaria, ha aumentado de $30 000 anuales en 1979, a cerca de $50 mil para fines de los 1990s, y ahora ya bordea los $60 mil por año.
Para ilustrar cuan temprano comienza esta ventaja, la revista U.S. News and World Report comentaba que en el 2013 los graduados universitarios del Mileno —personas entre 25 y 32 años— ya ganaban un promedio de $17 500 anuales más que sus pares que solo terminaron la secundaria.
Aunque esa brecha de ingreso es preocupante, no es tanto comparado al informe recién publicado por el Instituto Pell y la Universidad de Pensilvania. Ese estudio revela que los pasados 40 años han visto un dramático aumento en el número de adultos titulados en el cuartil superior con un ingreso superior a los $108 650 anuales, pero una insignificante mejora entre los titulados provenientes de familias modestas.
Para 1970 el 40% de miembros de familias acaudaladas habían obtenido por lo menos una licenciatura, casi duplicándose al 77% para el 2013. Por otro lado, para aquellos en el cuartil inferior (con un ingreso de $34 160 anual), el 6 por ciento de los que obtuvieron su título en 1970 solo ascendió a un nueve por ciento en el 2013.
Tal vez más alarmante es el costo del pobre para llegar a la universidad porque todo está en contra él. Los últimos estudios muestran que solo uno de cinco matriculados en primer año terminará la carrera. En cambio entre aquellos de familias acomodadas terminar es casi seguro —un 99% completaban sus estudios en el 2013.
Entonces no es de sorprenderse que la desigualdad crezca de manera tan exponencial en nuestra sociedad y, huelga decir, la mayoría de los pobres son minorías, quienes enfrentan tanto los estigmas y prejuicios adicionales como las barreras estructurales que conllevan.
En el ínterin, el Congreso titubea. La nueva mayoría republicana se esmera por perpetuar los subsidios tributarios y mantener el presupuesto del Presidente amenazado en lugar de respaldar las medidas que ha propuesto la Administración: la gratuidad de las universidades comunitarias, el aumento del gasto en educación preescolar, incrementar el respaldo a la preparación universitaria en $680 millones y el programa GEAR UP en $300 millones —cuatro probas medidas que mejoran el prospecto para las familias de bajos ingresos. El Gobernador Brown ha mejorado significativamente las finanzas estatales y restaurado sustanciales fondos para la educación; no obstante ese nivel de financiación todavía nos deja en el fondo comparado al resto del país, y lejos de competir con el programa educacional de países asiáticos y europeos con quienes debemos, también, competir en el mercado global.
Obviamente se necesita más. A nivel federal, ajustar el valor de las Subvenciones Pell que ayudan a las familias modestas paliar los gastos universitarios podría ser un gran paso. Cuando se empezó ese programa en 1974, el máximo facilitado era $4 690, casi el 60% de la matriculación promedio. No es extraño que hoy un estudiante de modestos recursos pase aprietos mayores, dado que el Pell máximo asciende a solo $5 550, o un cuarto de la matriculación. Y a nivel estatal los estudiantes que trabajan —y casi todos los aquellos de escasos recursos trabajan tiempo parcial en empleos de sueldo mínimo— ganan menos del 60% de lo que hubiesen ganado en los 1970s, por lo que elevar el sueldo mínimo ayudaría bastante. Mantener baja la matrícula en los sistemas universitarios UC, CSU y comunitarios es, también, vital.
La desigualdad nos ha hecho, a una mayoría, prejuiciosos. Recordamos cuán difícil fue para nosotros salir adelante, sin saber todo lo que teníamos a favor. Ciertamente, un ingreso del $108 000 no nos hace ricos o siquiera seguros en el mundo actual, pero comparémoslo a la familia de un estudiante que percibe menos de $35 000; lo impresionante es que la posibilidad de ser el primer profesional de una familia clase media —como yo— era, en el pasado, más del doble de lo que es ahora, y cuatro veces más fácil para uno de familia pobre. Usted y yo trabajamos y nos sacrificamos, pero nunca ante tanta adversidad.
El estadounidense, con su manía de competir con el vecino y no quedarse atrás en la carrera consumista han perdido el camino que compartíamos en el pasado, de aventajar al mundo en nuestro nivel educacional y llegar a ser el país más rico del mundo con las mejores universidades. Nuestra clase media —y especialmente nuestros acaudalados— pagaban muchos más impuestos que hoy. Ya no estamos dispuestos a asumir nuestra carga tributaria, y los EEUU se rezaga, y las estadísticas claramente muestran que hemos comenzado a privar al pobre de las pocas oportunidades que tenían, mientras pavimentamos el camino del niño privilegiado.
Si continuamos esta tendencia, el desnivel y la división que ya experimentamos en la nación pronto arrastrarán a la mayor parte del resto de nosotros.
¿No es hora que empecemos a reconocer lo que tenemos y trabajar para desmantelar la insuperable barrera que los menos afortunados deben enfrentar?

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